Laatste gamewinkel van Zeist sluit de deuren: 'Ik ben echt teleurgesteld en boos'

ZEIST - Gamers balen er flink van dat de laatste gespecialiseerde computergamewinkel van Zeist de deuren sluit. De vestiging van Game Mania is vanaf 23 januari voorgoed dicht. De van oorsprong Belgische winkelketen is al een aantal jaren bezig om een aantal fysieke winkels af te stoten. In de provincie kunnen gamers nu alleen nog terecht bij dit soort gespecialiseerde gamezaken in Amersfoort en Utrecht.
Game Mania in Zeist gaat dicht, vaste klanten teleurgesteld
Willem Hillhorst (25) was één van de vaste klanten van de winkel in Zeist. Hij zegt erg van streek te zijn van het nieuws en is teleurgesteld. Op Twitter schreef hij: "Ze sluiten mijn lokale gameshop hier in Zeist. Ik ben hier zo boos over. Het personeel is absoluut fantastisch en is door de jaren heen zo behulpzaam geweest. De dichtstbijzijnde andere gamewinkel ligt op minimaal 30 minuten afstand. Echt boos over deze beslissing van Game Mania."

Game-expert

Samen met zijn vriend en medegamer Leon Bierling (25) beginnen ze in een studentenflat aan de Warande een nieuw co-op potje Phogs. Een kleurrijk spel met twee teckels die aan elkaar vastgegroeid zijn en waarbij je samen puzzels moet oplossen. Maar ze schieten net zo graag monsters overhoop in de klassieker Quake of spelen de nostalgische Pokémon-games op hun retro Gameboys.
Willem (links) en Leon aan het gamen
Willem (links) en Leon aan het gamen © RTV Utrecht / Christiaan Drent
De twee gamers kwamen juist ook vanwege het sociale aspect vaak langs bij Game Mania. Bijvoorbeeld om gezellig met de medewerkers te praten over nieuwe spelletjes en om tips of korting te krijgen. "Ik heb er zelfs weleens rond middernacht met dertig man voor de deur gestaan voor een speciale release. Ook krijg je tips voor games die niet per se op je radar staan, maar die wel heel tof zijn. Juist dat ga ik heel erg missen. Online kun je dat soort informatie ook vinden via sociale media, maar die persoonlijke touch van een winkel maakt het toch heel anders."
Voor Willem Hillhorst is gamen niet alleen een hobby. Na zijn studie Cultuur en Media (met een minor in gamestudies) liep hij zijn droomstage bij Nintendo in Frankfurt. Nu werkt hij als game-expert en storyteller bij Beeld en Geluid in Hilversum. Daar is hij verantwoordelijk voor het gamesarchief en werkt hij aan de nieuwe tentoonstelling in het museum. Leon (25) is nog student en doet multimedia design en virtual reality. "Gamen is echt niet meer alleen voor puisterige nerds op een donker zolderkamertje. Wie gamet er niet? Het is tegenwoordig een onderdeel van onze maatschappij."

Miljarden

Uit onderzoeken bleek al eerder dat mensen vaker en langer zijn gaan gamen tijdens de coronapandemie. Iedereen zit veel thuis en gamen is voor een steeds grotere groep mensen daarom een ideaal tijdverdrijf. Daarom is de game-industrie ook al jaren steeds lucratiever. In 2021 werd een nieuw record gebroken met een wereldwijde omzet van bijna 160 miljard euro. Is het dan niet raar dat een winkel als Game Mania juist na zo'n recordjaar de deuren sluit?
Volgens het bedrijf zelf past de sluiting in de strategie om "gezond en waardevol te blijven." Consumenten gaan steeds meer online aankopen doen en vooral in de gamewereld kan alles al online gekocht worden. Het kopen van een cartridge, cd-rom of geheugenkaartje is zeldzaam geworden. Daarnaast zijn er steeds meer online gameservices zoals Stadia en GeForce NOW waarvoor je zelfs geen aparte spelcomputer meer nodig hebt. Ook wordt er steeds meer op een smartphone of tablet gegamed en die markt gaat alleen maar groter worden.
De vestiging van Game Mania in Zeist gaat over één week dicht. Ook het pand van de buren staat te huur.
De vestiging van Game Mania in Zeist gaat over één week dicht. Ook het pand van de buren staat te huur. © RTV Utrecht / Christiaan Drent
Willem en Leon denken wel dat de winkelketen niet alle kansen benut heeft om de winkels ook in kleinere plaatsen open te kunnen houden. Leon: "De laatste tijd zagen we wel dat ze meer gingen doen met kaart- en bordspellen. Die zijn erg populair, denk aan Pokémon. Wij kochten er nieuwe carddecks voor het Japanse Yu-Gi-Oh! Ook kwamen er steeds meer gamegerelateerde goodies in de winkel, maar blijkbaar was dat niet meer op tijd om de sluiting te voorkomen."
Game Mania houdt de winkels in de grotere steden nog open. Willem: "Ik denk dat die vestigingen steeds meer een soort flagship stores worden. Waarbij vooral de branding belangrijk is."

e-Sports

Toch zie je dat zaken die zich volledig richten op games ook erg succesvol kunnen zijn. "In Amsterdam is er een e-sportsbar. Daar kun je tijdens een hapje en drankje kijken naar andere mensen die op hoog niveau gamen. Ook de arcadehallen komen sinds een aantal jaren weer terug in het straatbeeld. En winkels en cafés waar je mensen kunt ontmoeten om samen te gamen (ook kaartspellen) zijn erg populair.
Willem en Leon denken dat als Game Mania eerder had ingespeeld op dit soort trends ze nog wel even door hadden kunnen gaan. "Ook de tweedehands markt voor games wordt steeds groter, omdat steeds meer generaties zijn opgegroeid met games. Die nostalgie naar oudere games blijft bestaan en daar is geld in te verdienen. Maar ook daarin was Game Mania niet erg actief."
De manager van de winkel in Zeist wil liever anoniem blijven, maar zegt dat het af en toe nog steeds 'kneiterdruk' was in de winkel. "De winkel sluit dus niet omdat het niet goed liep. Het is een besluit van het hoofdkantoor. Vaak komen ouders die zelf niet gamen ons advies vragen wat ze het beste kunnen kopen voor hun kinderen. Voor niet-gamers is deze wereld erg overweldigend en online is dat soort informatie niet altijd makkelijk te vinden."

Leegstand

Game Mania zegt ook dat de afnemende aantrekkelijkheid van het winkelgebied, bijvoorbeeld door leegstand en het vertrek van grote ketens, een rol heeft gespeeld in de sluiting. Ronald Sluiters van de Ondernemersvereniging Zeist Centrum denkt dat het met die leegstand nog erg meevalt in Zeist. "Het is misschien 7 tot 8 procent. Als je dat vergelijkt met de Steenstraat in Utrecht valt het heel erg mee."
Sluiters, die zelf twee herenmodezaken heeft, denkt dat de formule van Game Mania vooral slachtoffer is van de tijdsgeest. "Zelf heb ik ook zoons van rond de twintig en die kopen games uitsluitend online. Tien jaar geleden gingen we nog weleens met ze naar de Game Mania en ik vond dat altijd een leuke zaak met deskundig personeel. Nu komen we er al jaren niet meer, want alles op gamegebied gaat online."
Grote ketens verdwijnen steeds vaker uit middelgrote steden zoals Zeist
Grote ketens verdwijnen steeds vaker uit middelgrote steden zoals Zeist © RTV Utrecht / Christiaan Drent
Sluiters (56) is zelf geen gamer. Hij ging vroeger liever tafeltennissen en heeft weleens een spelletje gespeeld op de Commodore, maar daar bleef het bij. "De jongere generatie ouders van nu gamet zelf vaak ook. Ze hebben zo'n winkel niet meer nodig voor goed advies. Ik denk dus dat de Game Mania, net als destijds de Free Record Shop (dat uiteindelijk in 2014 failliet ging), om die reden winkels afstoot om te kunnen blijven bestaan. Ze gaan nog meer focussen op hun webshop en online verkoop."
Is er dan nog wel toekomst voor fysieke winkels? Sluiters denkt van wel. "Hier missen we bijvoorbeeld echt een zaak gericht op babyartikelen. En dat terwijl er de laatste tijd veel jonge ouders in Zeist komen wonen. Ook jongeren hebben volgens hem nog steeds wel behoefte aan een dagje ouderwets shoppen. Alleen maken ze er dan echt een dagje uit van. Ze nemen de bus naar de grote stad waar alle bekende ketens naast elkaar zitten. En dat vind je steeds minder hier in Zeist."

Vinyl en puzzels

"Aan de andere kant zie je wel dat nichemarkten zoals vinylplaten en bordspellen het wel weer goed kunnen doen. Dat heeft ook te maken met tijdsgeest én nostalgie. Je moet je als ondernemer in deze tijd constant aanpassen. En als kleine ondernemer kan je dat makkelijker doen dan wanneer je onderdeel bent van een grote keten met een managementafdeling en honderd winkels."
Willem en Leon gaan hun games nu noodgedwongen toch vaker online kopen, maar hopen op een nieuwe gamewinkel in Zeist. "Ik denk echt dat een ondernemer met een ander, nieuw concept best een rendabele winkel kan beginnen in middelgrote plaatsen zoals Zeist. Want iedereen gamet tegenwoordig. En als je dat nog niet doet heb je misschien de juiste game nog niet gevonden, want voor iedereen is er een toffe game."